Hall of fame

Chick Webb

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( 10 de febrero de 1905 – 16 de junio de 1939)

La batería es un instrumento que nos transporta a la infancia, cuando ya desde el suelo los niños disfrutan golpeando cualquier objeto que produzca sonido. Nuestro protagonista de hoy, fue baterista y director de banda, y tambien alguien con apariencia de niño, pero como comprobarás tras leer esta entrada, su legado y su trayectoria fue la de un gigante.

William Henry Webb, su verdadero nombre, nació en Baltimore y desde pequeño sufrió una tuberculosis que le provocó graves problemas de salud así como de crecimiento, padeciendo de enanismo (de ahí probablemente el apodo “Chick” = pollito). Comenzar con la batería pudo ser un consejo de su médico como método para destensar sus extremidades. 

Chick Webb en Junio de 1938
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Duke Ellington

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Washington, 29 abril 1899-Nueva York, 29 mayo 1974

Escribir un post sobre Duke Ellington es un ejercicio de síntesis condenado al fracaso. Pero es hora de intentarlo sin ahogarnos en los adjetivos. Y es que nuestro protagonista fue pianista, director de orquesta, compositor y arreglista, y todo al mismo tiempo.

Edward Kennedy Ellington nació en Washington D.C. y se crió en el entorno de la Casa Blanca, en la que su padre era uno de los mayordomos. Ambos progenitores tocaban el piano y rodearon a Ellington de un ambiente refinado y buena educación, que incluyó tempranas clases de piano. De allí también resultó el porte y elegancia que tendría el chico, y que le adjudicaría el sobrenombre de “Duke” (duque).

Duke Ellington en Washington, D.C., c. 1906. – Colección privada de Frank Driggs
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Charles «Buddy» Bolden

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Charles «Buddy» Bolden (Nueva Orleans; 6 de septiembre de 1877​ – Jackson; 4 de noviembre de 1931)

¿Es posible que el jazz sea una invención como la radio de Marconi, o el submarino de Isaac Peral? ¿Exite el “inventor” del Jazz? Sea o no así, la crítica musical coincide mayoritariamente en colgar a Charles “Buddy” Bolden la etiqueta de inventor del Jazz, o al menos el primero en ostentar el título de “King” en esta monarquía musical; y todo ello sin pasar por ningún registro de patentes y marcas. Si además añadimos que no se conserva ningún registro musical de Bolden, nos situamos en un terreno que se sitúa entre la tradición oral y la Fe. Creer en tradición oral supone confiar en que quienes sí lo oyeron coincidieron en señalar ese hito, esa figura, como trascendental. Un músico que dejó huella en todos sus coetáneos y en quienes entonces estaban aprendiendo y bebiendo de ese nuevo género musical que marcaría el siglo XX.

Bolden nació en Nueva Orleans, en 1877 y aunque murió en 1931, podría decirse que artísticamente lo hizo en 1907, lo que todavía da mayor mérito a semejante legado musical. Pero no adelantemos acontecimientos.

En esa Nueva Orleans mestiza y pecadora, y como muchos músicos de su época, la iglesia baptista y sus tradicones musicales ejercieron de escuela de la sociedad afroamericana. Bolden no sabía leer la música pero eso no le impidió tener un talento innato y precoz para interpretarla.

Su instrumento favorito fue la corneta, y con ella en mano es como lo podemos ver en la única foto que se conserva de él y su banda. Una banda que arrasó y fue la reina de Nueva Orleans entre 1900 y 1906.

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Louis Armstrong

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(Nueva Orleans, 4 de agosto de 1901 – Nueva York, 6 de julio de 1971)

Louis Armstrong es probablemente una de las figuras más carismáticas y populares de la música jazz. Esa imagen amable, casi caricaturizada, de negro risueño, con enormes dientes blancos, que disfruta con su trompeta y se seca el sudor con un pañuelo es prácticamente un icono del jazz popular. Sin embargo detrás se oculta otra de las tantas vidas dificiles de otros tantos afroamericanos, marcada por la pobreza y el racismo, aunque con un final en este caso muy americano de superación y éxito.

Nació el 4 de agosto de 1901 en Nueva Orleans, aunque él siempre aseguró que era el 4 de julio de 1900 (año más redondo y día nacional de los Estados Unidos).

Abandonado por su padre tuvo que ganarse la vida desde niño por las calles de Nueva Orleans, ayudando a su madre ejerciendo divesos oficios. Uno de ellos fue para los Karnofskys, una familia judía de origen lituano que lo contrataba para trabajos de venta ambulante. Armstrong escribiría más adelante que los Karnofskys lo trataron como a su propio hijo, invitándole a cenar en sabat e incluso dándole el dinero para comprar su primer instrumento: Una corneta que costó 5$ (No empezaría a tocar la trompeta hasta 1926). Como signo de gratitud a sus benefactores, Armstrong llevó colgada de cuello una Estrella de David la mayor parte de su vida.

Armstrong con su madre y su hermana Beatrice en Nueva Orleans, 1921 (Credit: Apic/Getty Images)
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Artie Shaw

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(Nueva York, 23 de mayo de 1910 – Thousand Oaks, 30 de diciembre de 2004)

Nacido en una familia judía, durante su infancia en New Haven sufrió el ferviente antisemitismo de las primeras décadas del XX y se recluyó en los libros y la música. Tocaba el ukelele a los cinco años y a los doce ganó su primer concurso para aficionados. A los quince años fue contratado en una bigband como saxofonista. Allí aprendió a tocar el clarinete y en 1926 adoptó el nombre profesional de Artie Shaw.

Artie Shaw, circa 1940 – Michael Ochs Archives

Al año siguiente abandonó definitivamente su hogar y fue contratado por la orquesta de Joe Cantor en Cleveland. Por aquélla época conoció al pianista,  Claude Thornill, con quien mantendría una amistad duradera. Se traslado a Hollywood para incorporarse a la orquesta de Irving Aaronson denominada «The Commanders».

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Django Reinhardt

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(Liberchies, Bélgica, 23 de enero de 1910 – Samois-sur-Seine, Francia, 16 de mayo de 1953)

Jean Django Reinhardt fue un músico de jazz de origen gitano sinti, el primer músico de jazz europeo de aceptación universal y el más grande hasta ahora. Su música es el resultado de la fusión entre el swing y la tradición musical gitana del este europeo, lo que se conoce en inglés con el nombre de «gypsy jazz» y en francés como «jazz manouche» («jazz gitano»).

Aunque no sabía leer música, Reinhardt compuso —a solas y junto a Grappélli— varias melodías sumamente originales y exitosas, como «Daphne», «Nuages», «Manoir de Mes Rêves», «Minor Swing» y la oda a su compañía discográfica de los años treinta, «Stomping at Decca».

Biografía de Django Reinhardt

Creció en un campamento gitano situado a las afueras de París, absorbiendo la raíz gitana que luego se mostraría en su música. Comenzó su andadura musical tocando el banjo y pronto fue un virtuoso de este instrumento. Dado que Django no sabía ni leer ni escribir en esa época, su nombre apareció como «Jiango Renard» en sus primeras grabaciones.

Django Reinhardt de niño con su Banjo.
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Fats Waller

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(Nueva York, 21 de mayo de 1904 – Kansas City, 15 de diciembre, 1943)

Famoso por su sentido del humor y sus letras con doble sentido. Nació en Harlem (Nueva York), su padre era un pastor baptista y su madre una organista y pianista. Eso facilitó que con seis años comenzara a tocar el piano y con diez a tocar el órgano de la iglesia. Pero muy pronto le atrajo la música que se oía en los locales y sótanos del barrio, e introdujo el ragtime en sus interpretaciones de la misa. También trabajó como pianista de acompañamiento de películas de cine mudo añadiendo su particular interpretación de las escenas. A Fats le gustaba tocar el órgano y fue uno de los pocos intérpretes de jazz que introdujo este instrumento en alguna de sus composiciones.

Una de las características de las noches de Harlem en los años 20 y 30 fueron las “rent parties”, donde la gente quedaba en pisos afroamericanos para juntar dinero para ayudar en el alquiler de amigos. En esas fiestas es donde Fats Waller prosperaba, junto al alcohool y las mujeres. Al igual que en las misas baptistas el piano era el principal instrumento en estas fiestas y hacía falta tocar fuerte y enfatizar el ritmo. De ahí surgio el “Stride piano” de forma que la mano izquierda hacía el papel de bajo/batería y la derecha de la melodía. El precursor de este estilo de tocar fue el pianista James P. Jonhson, mentor de Fats Waller.

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Ella Fitzgerald

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(Newport News, Estados Unidos, 1918 – Los Ángeles, 1996)

Ella Fitzgerald fue una antante estadounidense de jazz. Inició su carrera en la década de 1930 y fue calificada de «primera dama del jazz» por su elegancia y por su técnica vocal, que la dotaba de una gran versatilidad en su repertorio. Fue, junto al genial trompetista Louis Armstrong, la principal figura del scat singing (uso de la voz de una manera instrumental mediante la entonación de sílabas  como onomatopeyas).

Nació el 25 de Abril de 1917 en Newport News (Virginia), estado del sur de Estados Unidos. Fue educada por su madre y su padrastro, protagonizando una infancia de pobreza en cuyo escenario la droga y la prostitución estuvieron siempre presentes.

La familia se trasladó a Nueva York donde, tras la muerte de su madre, huyó definitivamente del acoso y los abusos sexuales de su padrastro. Buscó refugio en Harlem, donde se ganó la vida cantando y bailando por las calles acompañada de su primo, encargado de recoger en un sombrero el dinero que depositaban los transeúntes.

Ella Fitzgerald a los 16 años,  “To Norton and Margo, May your act continue to be as great and graceful as it today. Sincerely, Ella Fitzgerald.”
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Glenn Miller

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Glenn miller

(Alton Glenn Miller; Clarinda, Estados Unidos, 1904 – Sobre el canal de la Mancha, 1944)

Director de big band, trombonista, compositor y arreglista estadounidense. Pese a su virtuosismo como instrumentista, especialmente con el trombón, Glenn Miller alcanzó la fama gracias a su habilidad para los arreglos musicales, a los que dotó de una singular manera de entender el swing, ligera y urbana, que se convirtió en su marca de fábrica.

 Se inició en la música cuando su padre Elmer le regaló una mandolina, que luego cambió por una corneta (el primer instrumento de viento que tocó). Pronto comenzaría a tocar el trombón en la banda del colegio.

Comenzó la universidad en Colorado, pero la abandonó para dedicarse completamente a la música. Se trasladó a Los Ángeles, donde entre 1926 y 1928 tocó en la orquesta de Ben Pollack; realizó sus primeras grabaciones con esta formación, de la que también formaba parte otro talento precoz: el clarinetista Benny Goodman. Actuó luego de trombonista en diversas orquestas, como la de los hermanos Ray y Dorsey Noble.

En 1937 creó su primer conjunto y, gracias a la balada Moonlight serenade se dio a conocer en todo el mundo. Al mismo tiempo que la orquesta triunfaba en las salas de baile, la banda adquirió una popularidad enorme en EEUU debido a la emisión de sus actuaciones en un programa radiofónico que era transmitido de costa a costa.

Glenn Miller Band c. 1941
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Count Basie

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(Red Bank, 21 de agosto de 1904 – Hollywood, Florida, 26 de abril de 1984)

Pianista y director de big band durante cincuenta años, es probablemente el músico más asociado a la música swing y a la corriente tradicional del jazz.

Sus padres eran músicos, y recibió lecciones de ellos (especialmente de su madre) y de otros pianistas populares como Fats Waller.

Basie, por un tiempo, tocó acompañamientos para películas mudas. Más tarde, en Kansas, se unió al grupo de Walter Page llamado “Demonios azules”

Basie abandonó la banda a comienzos de 1928 para tocar con otras orquestas, entre las que estaba la liderada por Bennie Moten. Tras la muerte de este, en 1935, Basie trabajó durante un tiempo como solista antes de formar su propia orquesta con parte de los músicos de la anterior, entre ellos el saxo Lester Young.

La banda de Basie tocaba en un garito de mala muerte llamado «Reno Club». Las bebidas costaban 15 centavos, las hamburguesas 5 centavos y los músicos ganaban tan solo 15 dolares a la semana por siete noches de trabajo.

Quincy Jones, Count Basie y Frank Sinatra durante una grabación en 1960.
(David Sutton)
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